Prevê-se que o jato X-59 voe 1,4 vezes mais depressa do que a velocidade do som. Créditos: Steve Freeman/NASA

Para muitos viajantes, a expressão “voo supersónico” desperta imagens simultaneamente futuristas e nostálgicas. Longe estão os dias de glória do Concorde, o emblemático jato de nariz alongado que transportava celebridades e outros membros da jet-set através do Atlântico em apenas algumas horas. Apreciado pela sua curta duração de viagem – de Nova Iorque a Londres em pouco mais de três horas, a cerca de duas vezes a velocidade do som – o Concorde viu o seu fim devido a uma série de complicações. Primeiramente, o ruído sónico pronunciado produzido pelos jatos ao ultrapassar a barreira do som, e, mais crucial ainda, os elevados custos operacionais que dificultavam a rentabilidade das companhias aéreas. Em 2003, o Concorde foi descontinuado.

Agora, dois projetos de aviação estão a abordar essas preocupações, visando reintroduzir as viagens aéreas supersónicas para os passageiros: a Boom Technology, uma empresa privada, e a segunda, uma colaboração entre a NASA e a Lockheed Martin. No final deste ano, ambos os programas atingirão um marco significativo com o lançamento, pela primeira vez, de voos de teste dos seus inovadores aviões.

A seguir, apresentamos o que os viajantes devem saber sobre os voos de teste supersónicos que serão iniciados nos EUA em 2024:

À procura de um “quiet boom”

Uma das razões preponderantes pelas quais os aviões supersónicos perderam espaço nas viagens aéreas modernas é o estrondo ensurdecedor gerado pelos jatos ao ultrapassarem a barreira do som. Devido ao ruido estridente, o Concorde estava restrito a voar a velocidades supersónicas apenas sobre áreas aquáticas, uma regulamentação que ainda persiste nos voos supersónicos atuais.

Contudo, a NASA e a Lockheed Martin estão empenhadas em encontrar uma maneira de tornar a transição da barreira do som mais discreta. A missão da NASA, denominada Quesst, tem como objetivo criar um jato que produza um ruído mais semelhante a um “estampido sónico” do que a um estrondo, conforme comunicado pela NASA.

Recentemente, a 12 de janeiro, a NASA e a Lockheed apresentaram ao público este jato experimental batizado de X-59. Prevê-se que o avião atinja 1,4 vezes a velocidade do som – ou 1.448 quilómetros por hora. A expectativa é que o design inovador da aeronave, a sua configuração única e outras tecnologias contribuam para reduzir o impacto do seu estrondo sónico.

Com o projeto concluído, a aeronave passará por uma série de testes em terra antes do seu voo inaugural. “O avião deverá efetuar a sua primeira descolagem no final deste ano, seguido pelo seu primeiro voo supersónico silencioso”, afirma a NASA. Os primeiros voos de teste serão realizados na Califórnia, nos centros de pesquisa da Lockheed e da NASA. “Após a conclusão dos testes de voo, a NASA sobrevoará várias cidades selecionadas dos EUA, recolhendo informações sobre o som gerado pelo X-59 e a perceção das pessoas”, destaca o comunicado da agência.

Um jato supersónico com um toque de classe executiva

A NASA não é a única entidade relevante a trabalhar para reintroduzir o voo supersónico do passado para o futuro das viagens aéreas. A Boom Supersonic, uma empresa privada com sede no Colorado, almeja trazer os voos comerciais supersónicos de volta às companhias aéreas dos EUA até 2029. Quando concluído, o seu avião de passageiros, o Overture, pretende voar a velocidades até Mach 1,7, equivalente a cerca de 2.092 quilómetros por hora – ou seja, o dobro da velocidade dos atuais aviões de passageiros.

A essas velocidades, os passageiros podem percorrer distâncias como Nova Iorque a Roma em apenas cinco horas (em vez de oito), de Honolulu a Tóquio em quatro horas (em vez de mais de oito) e de Zurique a Filadélfia em menos de cinco horas (em vez de nove).

O primeiro avião de teste da Boom, designado XB-1, está programado para efetuar o seu primeiro voo de teste no início de 2024 no Porto Aéreo e Espacial de Mojave, na Califórnia. O XB-1 é um jato de demonstração supersónico, utilizado para validar a capacidade da Boom em ultrapassar a barreira do som, não sendo destinado a transportar passageiros. (O Overture, concebido para transporte de passageiros, está previsto para testes apenas em 2026).

A empresa assegura que o avião foi projetado para cumprir os atuais níveis de ruído durante a descolagem e a aterragem, ultrapassando a barreira do som apenas sobre a água. Conforme um porta-voz da empresa, o Boom poderá, futuramente, beneficiar da tecnologia “quiet boom” da NASA. “Ao voar sobre terra, o Overture pode alcançar velocidades significativamente superiores aos jatos comerciais subsónicos – cerca de Mach 0,94, sem ultrapassar a barreira do som”, afirma o porta-voz da Boom. “Isso representa aproximadamente 20% mais rapidez do que os voos subsónicos”.

XB-1_1-1024x576 De NY a Londres em 3 horas: Viajar de avião supersónico está mais perto do que se pensava

Naturalmente, as tarifas serão estabelecidas pelas companhias aéreas. No entanto, o CEO da Boom, Blake Scholl, afirmou que os aviões foram concebidos para competir com os atuais preços dos bilhetes internacionais de classe executiva, que começam em cerca de 5.000 dólares.

No interior, os aviões oferecerão um ambiente mais exclusivo do que os atuais voos internacionais, com capacidade para transportar apenas 65 a 80 passageiros. A Boom está a projetar a cabina do seu avião supersónico para competir com os produtos de classe executiva de alto padrão das companhias aéreas atuais, incluindo características como janelas pessoais de grandes dimensões, acesso direto ao corredor, armazenamento dedicado sob os assentos e uma experiência de primeira classe em posição deitada.

Qual será o impacto das viagens aéreas supersónicas nos viajantes?

O renascimento contemporâneo das viagens aéreas supersónicas promete introduzir uma forma potencialmente mais sustentável de voar. Não apenas as explosões sónicas tendem a ser mais discretas (minimizando assim os efeitos negativos do ruído das aeronaves na fauna), mas também as emissões de carbono dos aviões podem sofrer uma drástica redução. A Boom, por exemplo, prevê que os seus aviões funcionem exclusivamente com combustível de aviação sustentável, promovendo voos com uma pegada de carbono praticamente nula.

Embora muitos de nós possam não ter a oportunidade de vivenciar a era dourada dos voos supersónicos, é possível que essas aeronaves inaugurem uma nova era de viagens de luxo. Afinal, quando se trata de deslocações, o tempo é, sem dúvida, o nosso recurso mais valioso. “O Concorde proporcionou eficiência, eficácia, conforto e a capacidade de realizar em dois dias o que, de outra forma, levaria quatro”, afirmou Mike Bannister, ex-piloto principal do Concorde da British Airways, em 2020. O voo supersónico era particularmente atrativo para viajantes de negócios, permitindo uma viagem de um dia para destinos transatlânticos de longo curso. “Podiam voar de Londres para Nova Iorque e regressar num único dia, tendo ainda tempo para tratar de negócios após a aterragem final”, acrescentou.

Os tempos de viagem reduzidos também podem contribuir significativamente para minimizar os efeitos do jet lag, conforme testemunham ex-passageiros e pilotos do Concorde. “Ao atravessar o Atlântico de Londres a Nova Iorque em três horas e vinte minutos, não experimentávamos jet lag, chegávamos a horas, até antes do horário de partida, e com clientes extremamente satisfeitos”, afirmou Bannister. Essa experiência é particularmente notável quando se realiza uma jornada de um dia abrangendo fusos horários, permitindo passar a noite no conforto da própria cama.

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